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Dado el crecimiento del comercio mundial en los últimos años, puede resultar tentador argumentar que las barreras comerciales por motivos geopolíticos han tenido un impacto económico insignificante. Pero si bien el sistema de comercio internacional puede parecer resistente, los aranceles y otras medidas restrictivas conllevan costos significativos.

BRUSELAS. El surgimiento de un sistema abierto de comercio multilateral que separó el comercio de la geopolítica jugó un papel crucial en la economía posterior a la Segunda Guerra Mundial. Pero hoy cuando consideraciones geopolíticas influyen cada vez más en las políticas de comercio, se está haciendo visible un nuevo paradigma.

Esta tendencia comenzó con los aranceles aduaneros impuestos por el expresidente estadounidense Donald Trump a las importaciones chinas en 2018, que fueron mantenidas por la administración del presidente Joe Biden, y causaron que China impusiera sus propios aranceles a las importaciones estadounidenses. Después, en 2022, tras la invasión de Ucrania por parte del presidente ruso Vladimir Putin, los países del G7 y la Unión Europea impusieron amplias sanciones económicas a Rusia, que en la práctica prohibieron las importaciones y exportaciones hacia y desde este país.

En lugar de causar una disminución del comercio global, estas barreras y restricciones al comercio meramente lo hicieron más demoroso, lo que ocasionó su ralentización (slowbalization). Notablemente, a pesar de la guerra en Ucrania y las perturbaciones a la cadena de suministros de los últimos años, el comercio como porcentaje del PIB alcanzó un máximo histórico en 2022, lo que resaltó la resiliencia del sistema de comercio internacional. De hecho, los aumentos de los precios de los envíos por contenedores desde ese año se pueden atribuir a un alza inesperada en el volumen de productos enviados mundialmente.

Si bien puede resultar tentador argumentar que las medidas con motivación geopolítica han tenido un efecto económico ínfimo, la resiliencia que se percibe en el comercio global puede llevar a engaño. Aunque las barreras comerciales recientes generaron volúmenes de comercio más altos, muchas de ellas tienen costes significativos.

De buenas a primeras, la noción de que un arancel pueda impulsar el comercio puede parecer paradójica. Sin embargo, casi la totalidad de los aranceles y restricciones al comercio impuestos por EU desde 2018 se han dirigido específicamente a China y han dejado intactas las importaciones procedentes de otros países. En consecuencia, se produjo un agudo descenso de las importaciones chinas, y las importaciones desde países como Vietnam han aumentado. Muchos productos para el consumidor se envían a EU tras ser ensamblados en Vietnam y otros países del sudeste asiático.

Pero estas importaciones siguen dependiendo de insumos intermedios procedentes de China. Por consiguiente, los volúmenes de comercio han crecido debido a que, mientras las importaciones estadounidenses de bienes de consumo desde Asia han permanecido constantes, han aumentado las exportaciones de China de insumos intermedios a sus vecinos asiáticos. De manera similar, si bien México ha superado a China como principal exportador de productos a los Estados Unidos, sus propias importaciones desde China han subido cerca de un 40% desde 2018.

El mercado de los vehículos eléctricos (VE) ilustra cómo las prácticas discriminatorias pueden fomentar el comercio. Los aranceles a los VE chinos se están acercando al 30%, y las regulaciones estadounidenses descalifican los VE que contengan componentes producidos o ensamblados en las “entidades de interés” para la recepción de créditos tributarios, lo que impide en la práctica la presencia de los fabricantes chinos en el mercado estadounidense. En contraste, los VE europeos están sujetos a un arancel significativamente menor del 2.5% y califican para un subsidio al alquiler de $7,500 que contempla la Ley de Reducción de la Inflación. En consecuencia, las exportaciones de VE chinos se han desplazado a Europa, mientras que los fabricantes automotrices europeos han medrado en los Estados Unidos.

Mientras tanto, la UE está pasando por un proceso similar. Después de las sanciones occidentales a Rusia, las exportaciones europeas destinadas a Turquía y países centroasiáticos como Kazajistán y Kirguistán se han ido a las nubes. Al mismo tiempo, los volúmenes de comercio entre estos países y Rusia se han disparado.

Tales métodos de evasión de sanciones o aranceles discriminatorios causan costes más altos de producción y logística, ya que ahora los productos deben ser transportados a países intermediarios antes de enviarse a los EU. Por ende, las sanciones y aranceles discriminatorios pueden tanto impulsar el comercio como reducir la prosperidad.

Estos efectos perjudiciales subrayan la importancia del principio de “nación más favorecida” que por largo tiempo ha sido la piedra angular del sistema de comercio global. Las iniciativas concertadas para liberalizar el comercio, primero mediante al Acuerdo General sobre Aranceles Aduaneros y Comercio, y posteriormente con la Organización Mundial del Comercio, han elevado los volúmenes de comercio y la prosperidad general gracias a este enfoque no discriminatorio. En contraste, las actuales barreras al comercio y aranceles discriminatorios por razones geopolíticas apuntan explícitamente a países específicos que se ven como hostiles o como potenciales amenazas.

Fuente: Daniel Gros es director del Instituto de Estudios de Políticas Europeas de la Universidad Bocconi.

Traducido del inglés por David Meléndez Tormen

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